Bombardamento della chiesa battista della 16a strada: storia e eredità

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L'attentato alla 16th Street Baptist Church è stato un atto di terrorismo interno effettuato da noto suprematista bianco membri del Ku Klux Klan domenica 15 settembre 1963, presso la 16th Street Baptist Church, a maggioranza afroamericana, a Birmingham, in Alabama. Quattro giovani ragazze nere sono morte e altri 14 membri della congregazione sono rimasti feriti nell'attentato alla chiesa storica, che fungeva anche da luogo di incontro regolare per i leader dei diritti civili. I bombardamenti e le proteste spesso violente che ne sono seguite hanno reso il movimento per i diritti civili il fulcro dell'opinione pubblica e alla fine sono servite come punto di svolta nell'emanazione del Legge sui diritti civili del 1964.

Punti chiave: attentato alla chiesa battista della 16a strada

  • L'attentato alla chiesa battista afroamericana della 16a strada avvenne la mattina di domenica 15 settembre 1963 a Birmingham, in Alabama.
  • Quattro giovani ragazze afroamericane sono state uccise e più di 20 altri fedeli sono rimasti feriti nell'esplosione, che è stata dichiarata un atto di terrorismo interno di matrice razzista.
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  • Durante gli anni '60, la chiesa ha ospitato regolarmente riunioni e raduni del movimento per i diritti civili, come la marcia anti-segregazione "Children's Crusade" di Birmingham del maggio 1963.
  • Nel 2001, tre ex membri del Ku Klux Klan erano stati condannati per omicidio per l'attentato e condannati all'ergastolo.
  • L'indignazione pubblica per l'attentato e il trattamento spesso brutale dei manifestanti da parte della polizia ha contribuito direttamente all'emanazione di due delle più importanti leggi sui diritti civili nella storia della nazione, il Civil Rights Act del 1964 e il Voting Rights Act del 1965.
  • La 16th Street Baptist Church è stata riparata e riaperta ai servizi regolari domenica 7 giugno 1964.

Birmingham, Alabama, nel 1963

All'inizio degli anni '60, Birmingham era considerata una delle più grandi razzialmente segregato città degli Stati Uniti. Il mero suggerimento di integrazione razziale è stato immediatamente respinto dal simile all'apartheid dirigenza tutta bianca della città. La città non aveva agenti di polizia o vigili del fuoco neri e tutti i lavori cittadini tranne i più umili erano svolti da bianchi. In tutta la città, ai neri era vietato utilizzare strutture pubbliche come parchi e aree fieristiche, tranne che nei "giorni colorati" designati.

A causa delle tasse elettorali, applicate selettivamente test di alfabetizzazione degli elettori, e minacce di violenza da parte del Ku Klux Klan, pochissimi neri sono riusciti a registrarsi per votare. Nella sua storica "Lettera da una prigione di Birmingham", Martin Luther King, Jr. ha definito Birmingham "probabilmente la città più completamente segregata degli Stati Uniti". Tra il 1955 e il 1963, una serie di almeno 21 bombardamenti di case e chiese nere, mentre nessuno aveva provocato vittime, aumentò ulteriormente le tensioni razziali nella città che era diventata nota come "Bombingham".

Perché la 16th Street Baptist Church?

Fondata nel 1873 come la prima chiesa battista colorata di Birmingham, la 16th Street Baptist Church è stata la prima chiesa prevalentemente nera di Birmingham. Situata vicino al municipio, nel cuore del quartiere commerciale della città, la chiesa fungeva da principale luogo di incontro e centro sociale per la comunità afroamericana di Birmingham. Durante gli anni '60 la chiesa ospitò regolarmente movimento per i diritti civili riunioni e manifestazioni organizzative.

16th Street Baptist Church a Birmingham, Alabama, settembre 2005
16th Street Baptist Church a Birmingham, Alabama, settembre 2005.John Morse/Wikimedia Commons/Public Domain

Nell'aprile 1963, su invito del reverendo Fred Shuttlesworth, Martin Luther King, Jr. e il suo Conferenza sulla leadership cristiana meridionale è venuto alla 16th Street Baptist Church per aiutare a combattere la segregazione razziale a Birmingham. Ora sostenendo la campagna dell'SCLC, la chiesa è diventata il punto di raccolta per molte delle marce e manifestazioni che avrebbero acuito la tensione razziale a Birmingham.

La crociata dei bambini

Il 2 maggio 1963, migliaia di studenti dell'area di Birmingham dagli 8 ai 18 anni, formati dall'SCLC in tattiche non violente, partirono da la 16th Street Baptist Church sulla "Crociata dei bambini" marcia verso il municipio per cercare di convincere il sindaco a desegregare la città. Mentre la protesta dei bambini è stata pacifica, la risposta della città non lo è stata. Il primo giorno della marcia, la polizia ha arrestato centinaia di bambini. Il 3 maggio, il commissario per la sicurezza pubblica Eugene "Bull" Connor, noto per aver applicato una forza fisica dura nel trattare con manifestanti, hanno ordinato alla polizia di usare getti d'acqua ad alta pressione, manganelli e cani poliziotto su bambini e adulti passanti.

Facciata della 16th Street Baptist Church a Birmingham, Alabama, bombardata nel 1963
Facciata della 16th Street Baptist Church a Birmingham, Alabama, bombardata nel 1963.Adam Jones/Wikimedia Commons/Public Domain

Con la diffusione della copertura della stampa sul trattamento violento dei bambini di Birmingham che protestavano pacificamente, l'opinione pubblica si è girata pesantemente a loro favore.

Il 10 maggio 1963, le conseguenze della Crociata dei bambini e le proteste e i boicottaggi che ne seguirono, costrinsero i dirigenti della città a ordina con riluttanza la desegregazione di bagni pubblici, fontanelle, banchi del pranzo e altre strutture pubbliche in tutto Birmingham. L'azione fece arrabbiare i segregazionisti e, più pericolosamente, i suprematisti bianchi. Il giorno successivo, la casa del fratello di Martin Luther King, Jr., A. D. King, è stato danneggiato da una bomba. Il 20 agosto e di nuovo il 4 settembre, la casa dell'avvocato della NAACP Arthur Shores è stata bombardata.

Il 9 settembre, presidente John F. Kennedy ha ulteriormente infuriato i segregazionisti bianchi ordinando alle truppe armate della Guardia Nazionale dell'Alabama di supervisionare l'integrazione razziale di tutte le scuole pubbliche di Birmingham. Una settimana dopo, l'attentato alla 16th Street Baptist Church avrebbe portato l'estate di odio di Birmingham a un picco mortale.

L'attentato alla Chiesa

Intorno alle 10:22, la mattina di domenica 15 settembre 1963, il segretario della scuola domenicale della 16th Street Baptist Church ricevette un telefono chiamata durante la quale un anonimo chiamante ha detto semplicemente "tre minuti". Pochi secondi dopo, una potente bomba esplose sotto la scalinata della chiesa vicino al seminterrato. Al momento dell'esplosione, circa 200 membri della chiesa, molti dei quali bambini che frequentavano la scuola domenicale, si erano radunati per la funzione delle 11:00 con un sermone intitolato ironicamente "Un amore che perdona".

L'esplosione ha ceduto le pareti interne della chiesa e ha fatto esplodere mattoni e malta nel parcheggio. Mentre la maggior parte dei parrocchiani è riuscita a mettersi al sicuro sotto i banchi e a fuggire dall'edificio, i corpi mutilati di quattro ragazze, Addie Mae Collins (14 anni), Carole Robertson (14 anni), Cynthia Wesley (14 anni) e Carol Denise McNair (11 anni) sono state trovate tra le macerie seminterrato. Una quinta ragazza, la sorella dodicenne di Addie Mae Collins, Susan, è sopravvissuta ma è rimasta permanentemente cieca. Più di altre 20 persone sono rimaste ferite nell'attentato.

Conseguenze e indagini

Subito dopo l'attentato, le strade intorno alla 16th Street Baptist Church si sono riempite di migliaia di manifestanti neri. La violenza è scoppiata in città dopo che il governatore dell'Alabama George Wallace, che aveva promesso agli elettori: "La segregazione ora, segregazione domani, segregazione per sempre", ha inviato 300 soldati di stato e 500 guardie nazionali per smantellare il manifestazioni. Decine di manifestanti sono stati arrestati e un giovane nero è stato ucciso dalla polizia.

Il Congresso dell'uguaglianza razziale e i membri della All Souls Church, Unitaria con sede a Washington, DC, marciano in memoria delle vittime dell'attentato alla 16th Street Baptist Church.
Il Congresso per l'uguaglianza razziale e i membri marciano in memoria delle vittime dell'attentato alla Chiesa Battista della 16a Strada.Biblioteca del Congresso/Wikimedia Commons/Public Domain

Il giorno dopo l'attentato, il presidente Kennedy dichiarò: "Se questi eventi crudeli e tragici possono solo risvegliare quella città e quello stato, se solo possono risvegliare l'intera nazione a un presa di coscienza della follia dell'ingiustizia razziale, dell'odio e della violenza, allora non è troppo tardi per tutti coloro che sono interessati a unirsi in passi verso il progresso pacifico prima che ci siano più vite perduto."

L'FBI ha rapidamente identificato quattro membri del Ku Klux Klan, Bobby Frank Cherry, Thomas Blanton, Robert Chambliss e Herman Frank Cash come sospetti nell'attentato. Tuttavia, adducendo la mancanza di prove fisiche e la riluttanza dei testimoni a collaborare, l'FBI ha rifiutato di sporgere denuncia in quel momento. Le voci hanno rapidamente diffuso quel controverso direttore dell'FBI J. Edgar Hoover, un critico del movimento per i diritti civili che aveva ordinato indagini su Martin Luther King, Jr. e l'SCLC, aveva archiviato le indagini. Sorprendentemente, ci vorrebbero quasi 40 anni perché finalmente giustizia fosse fatta.

Alla fine del 1967, il procuratore generale dell'Alabama Bill Baxley ordinò la riapertura del caso. Il 18 novembre 1977, il leader del Klan Robert Chambliss fu condannato per omicidio di primo grado nell'attentato e condannato all'ergastolo. Durante il processo, la nipote di Chambliss ha testimoniato contro di lui, dicendo ai giurati che prima dell'attentato, Chambliss si era vantato con lei di aveva "abbastanza roba [dinamite] messa da parte per radere al suolo metà di Birmingham". Pur mantenendo la sua innocenza, Chambliss morì in prigione 1985.

Nel luglio 1997, ben 20 anni dopo la condanna di Chambliss, l'FBI ha riaperto il caso sulla base di nuove prove.

Nel maggio 2001, gli ex membri del Klan Bobby Frank Cherry e Thomas Blanton sono stati giudicati colpevoli di omicidio di primo grado e condannati a quattro ergastoli. Cherry è morta in prigione nel 2004. Blanton rimane in prigione e potrà beneficiare della libertà condizionale nel 2021, dopo che gli è stata negata la libertà condizionale nel 2016.

L'ultimo sospetto, Herman Frank Cash, morì nel 1994 senza essere accusato dell'attentato.

Risposta legislativa

Mentre le ruote del sistema di giustizia penale giravano lentamente, l'effetto dell'attentato alla 16th Street Baptist Church sulla giustizia sociale è stato rapido e significativo.

L'attentato ha spinto James Bevel, un importante leader dei diritti civili e organizzatore dell'SCLC, a creare l'Alabama Project for Voting Rights. Dedicato all'estensione completa diritti di voto e tutele a tutti i cittadini dell'Alabama idonei, indipendentemente dalla razza, gli sforzi di Bevel hanno portato al "Domenica di sangueSelma a Montgomery marcia di registrazione degli elettori del 1965 e, successivamente, al passaggio della Legge sui diritti di voto del 1965, vietando ogni forma di discriminazione razziale nel processo di voto ed elezione.

Il presidente Lyndon B. Johnson firma il Civil Rights Act del 1964 mentre Martin Luther King, Jr. e altri osservano.
Il presidente Lyndon B. Johnson firma il Civil Rights Act del 1964 mentre Martin Luther King, Jr. e altri osservano.Ufficio stampa della Casa Bianca/Wikimedia Commons/Pubblico dominio

Forse ancora più significativamente, l'indignazione pubblica per l'attentato ha aumentato il sostegno del Congresso per il passaggio finale del punto di riferimento Legge sui diritti civili del 1964 mettere fuori legge la segregazione razziale nelle scuole, nel lavoro e negli alloggi pubblici. In questo modo, il bombardamento ha ottenuto esattamente i risultati opposti sperati dai suoi autori.

Una vista della statua dei " Quattro spiriti" e della 16th Street Baptist Church a Birmingham, Alabama.
Una vista della statua dei "Quattro spiriti" e della 16th Street Baptist Church a Birmingham, Alabama.Drew Angerer/Getty Images

Con l'aiuto di donazioni di oltre $ 300.000 da tutto il mondo, l'edificio è stato completamente restaurato Chiesa Battista della 16a Strada riaperto al servizio regolare domenica 7 giugno 1964. Oggi, la chiesa continua a fungere da centro religioso e sociale per la comunità afroamericana di Birmingham, ospitando una media di 2.000 fedeli ogni settimana.

La medaglia d'oro del Congresso commemora le quattro ragazze uccise nell'attentato alla chiesa battista della 16a strada.
La medaglia d'oro del Congresso commemora le quattro ragazze uccise nell'attentato alla chiesa battista della 16a strada.Stati Uniti Mint/Wikimedia Commons/Public Domain

Oltre ad essere inserita nell'Alabama Register of Landmarks and Heritage, la chiesa è stata inserita nel National Register of Historic Places degli Stati Uniti nel 1980. Citando il luogo storico della chiesa nella crociata nazionale per i diritti civili, il 20 febbraio 2006 il Dipartimento degli Interni degli Stati Uniti ha designato l'edificio un monumento storico nazionale. Inoltre, la chiesa è stata inserita nella "Lista provvisoria dei siti del patrimonio mondiale" dell'UNESCO. Nel maggio 2013, Il presidente Barack Obama ha assegnato postumo la medaglia d'oro del Congresso alle quattro ragazze morte nel 1963 bombardamento.

Fonti e ulteriori riferimenti

  • Khan, Farinaz. "Oggi nel 1963: il bombardamento della 16th Street Baptist Church." Centro Angela Julia Cooper (archiviato), 15 settembre 2003, https://web.archive.org/web/20170813104615/http://ajccenter.wfu.edu/2013/09/15/tih-1963-16th-street-baptist-church/.
  • Krajicek, David J. "Justice Story: l'attentato alla chiesa di Birmingham uccide 4 ragazze innocenti in un attacco di matrice razzista". New York Daily News, 1 settembre 2013, https://www.nydailynews.com/news/justice-story/justice-story-birmingham-church-bombing-article-1.1441568.
  • King, Martin Lutero, Jr. (16 aprile 1963). "Lettera da una prigione di Birmingham City (estratti)." TeachingAmericanHistory.org. Università di Ashland. https://teachingamericanhistory.org/library/document/letter-from-birmingham-city-jail-excerpts/.
  • Bragg, Rick. "I testimoni affermano che l'ex membro del Klan si vantava di aver bombardato la chiesa". New York Times, 17 maggio 2002, https://www.nytimes.com/2002/05/17/us/witnesses-say-ex-klansman-boasted-of-church-bombing.html.
  • "Il pubblico ministero dice che la giustizia è 'in ritardo' nell'attentato del '63". The Washington Times, 22 maggio 2002, https://www.washingtontimes.com/news/2002/may/22/20020522-025235-4231r/.
  • Uffa, Melissa. "Bellezza dalle ceneri della 16th Street Baptist Church." La coalizione evangelica, 11 settembre 2003, https://www.thegospelcoalition.org/article/beauty-from-the-ashes-of-16th-street-baptist-church/.
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