Uno sguardo ai metalli delle terre rare e alle loro applicazioni

I metalli delle terre rare in realtà non sono così rari come potrebbe suggerire il loro nome. Sono fondamentali per ottiche e laser ad alte prestazioni ed essenziali per i magneti e i superconduttori più potenti al mondo.

Le terre rare sono semplicemente più costose da estrarre rispetto alla maggior parte dei metalli se non vengono estratte con sostanze chimiche dannose per l'ambiente. Anche questi metalli non sono tradizionalmente così redditizi sui mercati. Questo li ha resi meno desiderabili in passato, finché il mondo non si è reso conto che la Cina controllava gran parte del mercato.

Queste difficoltà, combinate con la domanda di metalli per l'uso in applicazioni high-tech, introduce complicazioni economiche e politiche che rendono ancora più interessanti alcuni dei metalli più interessanti investitori.

Terre rare nel mercato

Secondo lo United States Geological Survey, a partire dal 2018, la Cina ha prodotto circa 80% della domanda mondiale di metalli delle terre rare (in calo dal 95% nel 2010). I loro minerali sono ricchi di ittrio, lantanio e neodimio.

Dall'agosto del 2010, i timori per il dominio cinese delle forniture cruciali di terre rare sono persistiti poiché la Cina ha limitato le esportazioni quote dei metalli senza alcuna spiegazione ufficiale, scatenando immediatamente il dibattito sul decentramento delle terre rare mondiali produzione.

Grandi quantità di minerali di terre rare furono trovate in California nel 1949 e se ne stanno cercando altri in tutto il Nord America, ma l'estrazione attuale non è significativa abbastanza da controllare strategicamente qualsiasi porzione del mercato globale delle terre rare (la miniera di Mountain Pass in California deve ancora spedire i suoi minerali in Cina per essere elaborati).

Le terre rare vengono negoziate al NYSE sotto forma di ETF (Exchange Traded Funds) che rappresentano un paniere di azioni di fornitori e minerari, al contrario della negoziazione dei metalli stessi. Ciò è dovuto alla loro rarità e prezzo, nonché al loro consumo quasi strettamente industriale. I metalli delle terre rare non sono considerati un buon investimento fisico come i metalli preziosi, che hanno un valore intrinseco a bassa tecnologia.

Metalli delle terre rare e loro applicazioni

Nella tavola periodica degli elementi, la terza colonna elenca gli elementi delle terre rare. La terza riga della terza colonna è espansa sotto il grafico, elencando la serie di elementi lantanidi. Lo scandio e l'ittrio sono elencati come metalli delle terre rare, sebbene non facciano parte della serie dei lantanidi. Ciò è dovuto alla prevalenza dei due elementi che sono simile in parte ai lantanidi.

Questo è uno sfondo della tavola periodica con uno sfondo bianco.
La colonna 3 della tavola periodica degli elementi elenca le terre rare.Todd Helmenstine

In ordine di massa atomica crescente, di seguito sono riportati i 17 metalli delle terre rare e alcune delle loro applicazioni comuni.

  • Scandio: Peso atomico 21. Utilizzato per rafforzare le leghe di alluminio.
  • Ittrio: Peso atomico 39. Utilizzato in superconduttori e sorgenti luminose esotiche.
  • Lantanio: Peso atomico 57. Utilizzato in occhiali e ottiche speciali, elettrodi e stoccaggio dell'idrogeno.
  • Cerio: Peso atomico 58. È un ottimo ossidante, utilizzato nel cracking dell'olio durante la raffinazione del petrolio e viene utilizzato per la colorazione gialla di ceramiche e vetro.
  • Praseodimio: Peso atomico 59. Utilizzato in magneti, laser e come colore verde in ceramica e vetro.
  • Neodimio: Peso atomico 60. Utilizzato in magneti, laser e come colore viola in ceramica e vetro.
  • Promezio: Peso atomico 61. Utilizzato nelle batterie nucleari. Solo gli isotopi artificiali sono mai stati osservati sulla Terra, con una ipotesi 500-600 grammi presenti in natura sul pianeta.
  • Samario: Peso atomico 62. Utilizzato in magneti, laser e cattura di neutroni.
  • Europium: Peso atomico 63. Produce fosfori colorati, laser e lampade a vapori di mercurio.
  • Gadolinio: Peso atomico 64. Utilizzato in magneti, ottiche speciali e memoria del computer.
  • Terbio: Peso atomico 65. Utilizzato come verde in ceramiche e vernici, laser e lampade fluorescenti.
  • Disprosio: Peso atomico 66. Utilizzato in magneti e laser.
  • Olmio: Peso atomico 67. Utilizzato nei laser.
  • Erbio: Peso atomico 68. Utilizzato nell'acciaio legato con vanadio, nonché nei laser.
  • Tulio: Peso atomico 69. Utilizzato in apparecchiature radiografiche portatili.
  • Itterbio: Peso atomico 70. Utilizzato nei laser a infrarossi. Inoltre, funziona come un ottimo riduttore chimico.
  • Lutezio: Peso atomico 71. Utilizzato in apparecchiature per vetri speciali e radiologia.
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