Tutto sulla costellazione di Orione

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Da fine novembre a inizio aprile, gli osservatori delle stelle di tutto il mondo sono trattati per l'apparizione serale della costellazione di Orione, il Cacciatore. È un modello facile da individuare e in cima a ogni elenco di obiettivi osservatori, da entrambi principianti delle stelle a professionisti esperti. Quasi ogni cultura sulla Terra ha una storia su questo modello a forma di scatola con una linea ad angolo di tre stelle attraverso il suo centro. La maggior parte delle storie lo raccontano come un forte eroe nel cielo, a volte inseguendo mostri, altre volte scherzando tra le stelle con il suo fedele cane, indicato dalla stella luminosa Sirio (parte della costellazione di Canis Maggiore).

Racconti e leggende raccontano solo una parte della storia di Orione, tuttavia. Per gli astronomi, questa zona del cielo ritrae una delle più grandi storie dell'astronomia: la nascita delle stelle. Se guardi la costellazione ad occhio nudo, vedi una semplice scatola di stelle. Ma con un telescopio abbastanza potente e poteva vedere negli altri

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lunghezze d'onda di lucet (come l'infrarosso), vedresti un'enorme nuvola approssimativamente circolare di gas (idrogeno, ossigeno e altri) e granelli di polvere che brillano in tenui tonalità di rosso e arancione, intrecciate con blu e neri più scuri. Questo si chiama Orion Molecular Cloud Complex e si estende su centinaia di anni luce di spazio. "Molecolare" si riferisce alle molecole di gas prevalentemente idrogeno che compongono la nuvola.

La parte più famosa (e più facilmente individuabile) della nuvola del complesso molecolare di Orione è la nebulosa di Orione, che si trova appena sotto la cintura di Orione. Si estende per circa 25 anni luce di spazio. La Nebulosa di Orione e il più grande complesso di nuvole molecolari si trovano a circa 1.500 anni luce dalla Terra, rendendole le aree più vicine di formazione stellare al Sole. Li rende anche abbastanza facili da studiare per gli astronomi

Questa è una delle immagini più famose e belle della Nebulosa di Orione, scattata con il Telescopio spaziale Hubblee utilizzando strumenti sensibili alle diverse lunghezze d'onda della luce. La parte di luce visibile dei dati mostra ciò che vedremmo ad occhio nudo e con tutti i gas codificati a colori. Se potessi volare su Orion, probabilmente sembrerebbe più grigio-verde ai tuoi occhi.

Il centro della nebulosa è illuminato da quattro stelle piuttosto giovani e massicce che creano uno schema chiamato Trapezio. Si sono formati circa 3 milioni di anni fa e potrebbero far parte di un gruppo più ampio di stelle chiamato ammasso di Nebulosa di Orione. Puoi distinguere queste stelle con un telescopio di tipo cortile o persino un binocolo ad alta potenza.

Mentre gli astronomi esploravano la Nebulosa di Orione con strumenti sensibili agli infrarossi (sia dalla Terra che da orbita attorno alla Terra), sono stati in grado di "vedere" le nuvole dove pensavano che si stessero formando le stelle. Una delle grandi scoperte nei primi anni del Telescopio spaziale Hubble fu lo svelamento di dischi protoplanetari (spesso chiamati "proplyds") attorno a stelle di nuova formazione. Questa immagine mostra dischi di materiale attorno a tali neonati nella Nebulosa di Orione. Il più grande di questi è circa le dimensioni del nostro intero sistema solare. Le collisioni di grandi particelle in questi dischi svolgono un ruolo nella creazione e nell'evoluzione dei mondi attorno ad altre stelle.

Le nuvole intorno a queste stelle appena nate sono molto spesse, il che rende difficile perforare il velo per vedere dentro. Studi a infrarossi (come le osservazioni fatte con lo Spitzer Space Telescope e l'Osservatorio Gemini a terra (tra molti altri)) dimostrano che molte di queste proprietà hanno stelle nei loro nuclei. Probabilmente i pianeti si stanno ancora formando in quelle regioni protette. In milioni di anni, quando le nuvole di gas e polvere si sono allontanate o sono state dissipate dal calore e dall'ultravioletto radiazione dalla stella appena nata, la scena potrebbe assomigliare a questa immagine realizzata dalla Atacama Large Millimeter Array (ALMA) in Chile. Questa serie di antenne è naturale emissioni radio da oggetti distanti. I suoi dati consentono di costruire immagini in modo che gli astronomi possano capire di più sui loro obiettivi.

ALMA guardò la neonata stella HL Tauri. Il nucleo centrale luminoso è dove si è formata la stella. Il disco appare come una serie di anelli attorno alla stella e le aree scure sono dove potrebbero formarsi i pianeti.

Prenditi qualche minuto per uscire e guardare Orion. Da dicembre a metà aprile, ti dà la possibilità di vedere come appare quando si formano stelle e pianeti. Ed è disponibile per te e il tuo telescopio o binocolo semplicemente trovando Orion e controllando il fioco bagliore sotto le stelle scintillanti della cintura.

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